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Un ancien remède contre le paludisme

Inventeur de l'année 2009 dans la catégorie "Pays non européens"  

La lutte conte la pandémie mondiale de paludisme exige des médicaments peu coûteux, mais efficaces. S'appuyant sur la sagesse médicale des anciens, le professeur Yiqing Zhou et son équipe de l'Institute of Microbiology and Epidemiology à Beijing ont mis au point en 1996 un puissant médicament.

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En bref

Inventeur(s) : Yuqing Zhou (responsable principal), Shufen Wang, Deben Ding, Guofu Li, Chengqi Shan, Guangyu Lie (CN)

Invention : traitement contre le paludisme (commercialisé sous le nom de Coartem)

Domaine : santé

Entreprise : Novartis

Le paludisme est l'infection parasitaire qui provoque le plus grand nombre de décès dans le monde. Une personne en meurt toutes les 30 secondes, la plupart étant des enfants de moins de 5 ans. Il n'existe aucun vaccin et il est important que les médicaments soient peu coûteux, les zones du globe où la maladie est la plus endémique étant des régions pauvres.

A la recherche d'un traitement peu coûteux, le professeur Yiqing Zhou et son équipe de l'Institute of Microbiology and Epidemiology à Beijing, ont eu recours à l'ancienne médecine chinoise. En effet, le paludisme affecte les hommes depuis plus de 50 000 ans.

M. Zhou a étudié un vieux remède à base de plantes, connu sous le nom d'armoise annuelle (artemisia annua), et déjà utilisé en Chine vers 168 av. J-C pour soigner le paludisme. La plante a été redécouverte en 1967 et a permis de traiter les soldats atteints de paludisme durant la guerre du Vietnam.

M. Zhou a identifié un élément naturel actif, l'artémisinine, qu'il a mélangé à du benflumetol, un agent antipaludéen, afin de créer et de développer définitivement un nouveau médicament en 1996.

Le médicament de M. Zhou est très efficace et de fabrication peu coûteuse. Il agit sur la fièvre causée par le paludisme en à peine 24 à 36 heures. Les taux de guérison sont supérieurs à 96 % après seulement 3 à 4 jours de traitement.

Les souches du paludisme n'occasionnent aucune résistance problématique au médicament, ce qui constitue un élément déterminant. Bien que datant de plusieurs milliers d'années, cet ingrédient à base de plantes est "nouveau" pour les parasites actuels du paludisme.

Distribué depuis 2001, sous l'appellation "Coartem", par le groupe pharmaceutique Novartis, le médicament de M. Zhou a été utilisé jusqu'à présent dans 160 millions de traitements et a permis de sauver quelque 450 000 vies. Novartis a réussi, en collaboration avec l'OMS et d'autres fondations mondiales, à réduire régulièrement le coût du médicament.

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