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Les systèmes de navigation GPS font désormais partie de notre quotidien. Les Américains Sanjai Kohli et Steven Chen, grâce à leur chipset GPS de conception révolutionnaire, contribuent très largement au succès actuel de la technologie du GPS et à sa popularité auprès du grand public.

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En bref

Inventeurs : Sanjai Kohli et Steven Chen, Etats-Unis d'Amérique

Invention : récepteur GPS à spectre étalé

Secteur : Télécommunications

Société : SiRF Technology

La technologie GPS, mise au point à l'origine à la fin des années 70 pour une utilisation militaire, est employée aujourd'hui dans tous les domaines de la vie. Le GPS sert pour la navigation aérienne, maritime, des voitures et des personnes physiques en communications instantanées via les téléphones portables avec GPS.

Le marché mondial du GPS est énorme : plus de 300 millions d'appareils avec GPS ont été vendus en 2009 et on prévoit d'en vendre plus de 400 millions en 2010. Les téléphones portables avec GPS sont le marché le plus porteur avec plus de 77 millions d'unités en 2009.

L'invasion de la technologie GPS dans la vie de tous les jours s'est vivement accélérée avec l'arrivée de puissants chipsets inventés par les ingénieurs américains Sanjai Kohli et Steven Chen de la société SiRF de San Jose, en Californie.

Avant l'invention de ce chipset, la navigation par GPS, qui consiste à établir une position géographique via un satellite, était coûteuse et très limitée. En effet, les premiers récepteurs GPS ne pouvaient réellement bien fonctionner qu'à la condition de capter au moins trois ou quatre satellites. Si le signal d'un seul de ces satellites se trouvait bloqué, les récepteurs ne permettaient pas la navigation.

En 1995, Sanjai Kohli, diplômé de l'Indian Institute of Technology de Bombay et de la Washington University de St. Louis, a fondé SiRF Technology Inc. pour améliorer la technologie. Avec Steven Chen, il a initié une nouvelle approche en inventant la physique du traitement asynchrone des signaux afin de multiplier par plus de 1 000 la puissance de traitement du signal d'une puce GPS. Ainsi, le plus faible des signaux GPS peut désormais être détecté en quelques millisecondes, rendant possible l'utilisation de navigateurs GPS portables en environnement urbain.

Le système GPS mis au point par Kohli et Chen peut "combler les vides" en se référant à des sources de remplacement lorsque les signaux des satellites sont inopérants. Ils peuvent donc fonctionner en captant seulement un satellite.

En 2002, les chipsets GPS de Kohli et Chen, très performants mais néanmoins bon marché, ont été commercialisés et le marché du GPS grand public a commencé de décoller. En proposant des chipsets GPS plus efficaces à un coût moindre, SiRF est rapidement devenu le fabriquant indépendant numéro 1 mondial des applications GPS commerciales.

Parmi les groupes internationaux qui utilisent les chipsets SiRF figurent désormais des marques de systèmes de navigation comme Garmin, Magellan, Sony et Tom Tom, ainsi que des sociétés de téléphonie mobile tels T-Mobile, Telecom Italia, Telefónica, Vodafone et SoftBank Mobile.

En 2008, SiRF Technology employait près de 600 personnes sur plusieurs continents et réalisait un chiffre d'affaires net de plus de 232,5 millions de dollars, dont une proportion énorme de 96 % provenant de la vente de chipsets GPS. En février 2009, SiRF a été racheté par la société CRS, entreprise britannique de puces pour communication sans fil, pour un montant de 136 millions de dollars. Avec cette acquisition, CSR devient le leader mondial sur le marché du GPS.

Sanjai Kohli a été fondateur et directeur de la technologie (Chief Technology Officer, CTO) de SiRF jusqu'en mars 2008. Il a ensuite créé et fait prospérer deux autres entreprises technologiques : Wireless Home (transmission de données) et TrueSpan (vidéo mobile). Il prépare aujourd'hui un nouveau projet.

Steven Chen, Directeur du département Silicium de SiRF jusqu'en juin 2008, est actuellement mandataire en brevets à Irvine, en Californie.

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