Innovations écoénergétiques : avions, trains, voitures

Au cours des huit dernières années, le Prix de l'inventeur européen a récompensé des inventeurs dont le mérite est d'avoir rendu les transports moins gourmands en énergie, plus sûrs et plus confortables. En voici un aperçu.

Norbert Enning et Ulrich Klages

Des véhicules moins lourds

Les voitures sont devenues plus économes en carburant grâce à des châssis plus légers développés par une équipe d'ingénieurs de chez Audi dirigée par Norbert Enning et Ulrich Klages Norbert Enning et Ulrich Klages. Leur châssis breveté en aluminium a abouti à la production de la première voiture à carrosserie en aluminium, ouvrant la voie à d'autres modèles à poids réduit. Le prix de l'inventeur de l'année 2008 leur a été décerné dans la catégorie "Industrie".


Piles à combustible portables

Une nouvelle donne pour les carburants

Pendant des décennies, le moteur à combustion interne a constitué la norme en matière de propulsion automobile. Les Canadiens Ben Wiens et Danny Epp et le chimiste allemand Manfred Stefener ont cherché des alternatives moins polluantes.

Wiens et Epp ont misé sur l'hydrogène comme source d'énergie, développant une des premières piles à combustible automobile. Leur pile à combustible Ballard actionne des bus d'utilité publique et des voitures prototypes et leur a valu le prix de l'inventeur européen 2010 dans la catégorie "Pays non européens".

Les piles à combustible portables brevetées par le chimiste allemand Manfred Stefener, lauréat du prix de l'inventeur européen 2012 dans la catégorie "PME", donne à l'énergie durable davantage de souplesse et de mobilité. Commercialisée par la société Smart Fuel Cell fondée par Stefener, l'invention équipe déjà plus de 20 000 bateaux et véhicules récréatifs.

L'équipe de Thales Systèmes Aéroportés

Diminuer les coups de frein

Le radar inventé par l'équipe francaise de Thales Systèmes Aéroportés, finaliste du prix de l'inventeur européen 2011, semblait au départ davantage répondre à un souci d'ingéniosité qu'à une nécessité, mais il devait aboutir à la mise au point d'un régulateur de vitesse adaptatif au succès sans précédent. En plus d'aider à éviter les collisions, il permet aux automobilistes de consommer moins de carburant en maintenant leur vitesse constante.


Alain Porte

Le soir calme et profond

Qui dit "pollution" pense généralement au smog et aux eaux usées, mais la pollution par le bruit a un impact environnemental et social non négligeable. Finalistes du prix de l'inventeur européen 2008, les inventeurs d'Airbus Alain Porte, André Robert et Hervé Batard se sont attaqués aux nuisances sonores causées par les avions à réaction volant à basse altitude. La solution consiste à doter les moteurs d'un bouclier insonorisant qui atténue le phénomène de "diffusion acoustique". Les appareils équipés de cette technologie peuvent désormais satisfaire à des normes anti-bruit très strictes.


Maintenance ferroviaire moderne

Réparer le rail

L'ingénieur autrichien Josef Theurer est à juste titre considéré comme le père de la maintenance ferroviaire moderne. Sur une carrière de plusieurs décennies, il a signé non moins de 500 inventions, dont 9 ont eu une incidence majeure sur l'installation et la maintenance des lignes de chemin de fer. Son vaste champ d'activité a fait de la société Plasser & Theurer une des sociétés les plus prospères du secteur de la réparation ferroviaire, tout en contribuant à établir le rail comme alternative écologique viable aux transports routiers et aériens. Theurer a été finaliste du prix de l'inventeur européen 2012 dans la catégorie "Œuvre d'une vie".


Marion "Frank" Rudy

Coup de pouce pour les organes locomoteurs

Malgré les progrès réalisés dans les transports, le corps humain constitue souvent le moyen le plus écologique d'aller de A à B. Les lauréats et finalistes du prix de l'inventeur européen n'ont pas été en reste dans ce domaine.

Finaliste du prix de l'inventeur européen 2009 dans la catégorie "Pays non européens", l'inventeur américain Marion "Frank" Rudy a révolutionné la chaussure de sport avec ses semelles alvéolées antichocs qui permettent tant aux athlètes de haut niveau qu'aux randonneurs de ménager leur tendon d'Achille. Le capitaine d'industrie italien Mario Moretti Polegato a déclaré la guerre aux odeurs de pieds, en mettant au point une semelle à membrane microporeuse qui empêche l'eau d'entrer tout en permettant à la transpiration de s'échapper. Sa société, Geox, est devenue l'un des plus grands fabricants de chaussure au monde. Polegato a été nominé pour le prix de l'inventeur européen 2012 dans la catégorie "Œuvre d'une vie".

Les sports aquatiques ont fait peau neuve grâce à l'invention de la nageuse et confectionneuse britannique Fiona Fairhurst. Plus de 130 records de natation ont été battus par des compétiteurs portant sa combinaison Fastskin, dont la texture est alquée sur la peau des requins. Fastskin peut rendre la nage 7% plus rapide, avantage qui lui a valu depuis lors d'être interdite dans les principaux tournois internationaux de natation. Fiona Fairhurst a été finaliste du prix de l'inventeur européen 2009 dans la catégorie "Industrie".

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